葉酸是一種水溶性維生素,也是胎兒腦部和脊柱發育所必需的營養素,葉酸缺乏會導致細胞分裂和成長受損,自然有可能影響胎兒腦部和脊柱的正常發育。在懷孕前和懷孕期間前12週,每日給予這些婦女4mg葉酸可使神經管缺損的再發生率降低至1%。

葉酸雖然普遍存在於許多日常食物中,包括深綠色蔬菜、牛奶、肝臟、蛋黃、酵母和全麥穀類等食物,但從食物中攝取到的葉酸含量也只有0.2mg,不足用以預防神經管缺損再發生的葉酸建議劑量(4mg)。 婦女在準備懷孕前或懷孕期間應儘量多攝取富含葉酸的食物,或是使用含有葉酸添加物的營養品。 對於一般非神經管缺損高危險群婦女應該詢問醫師有關葉酸補充,儘可能在懷孕前或懷孕初期,就開始每日服用葉酸 0.4mg。若懷孕的婦女是神經管缺損高危險群婦女,應該儘早與醫師配合,在準備懷孕前一個月到懷孕初期三個月,應該每日補充 4mg 葉酸。同時建議每日葉酸攝取量不要超過1mg以上,以免造成維生素B12惡性貧血的誤診。

形成神經管缺損(neural tube defect)的主要原因是胚胎的神經管在發育過程中發生障礙,而造成無腦兒、脊柱裂、腦膨出等先天性畸形。這類畸形兒如果是無腦兒,則往往出生不久就會夭折;如果是脊柱裂,出生後雖可存活,但輕者會導致腸胃或膀胱功能失調,重者會造成下半身麻痹。台灣地區雖屬於神經管缺損的中度發生地區,發生率約為1/1000以下,但在台灣這些神經管缺損畸形兒中,大部份屬於嚴重性的無腦兒。這幾年來,在孕前或懷孕初期強化葉酸補充,可以降低神經管缺損的發生率,所以婦女們必須諮詢婦產科醫師,施行強化葉酸的計劃,以期生出一個健康的寶寶。

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